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Esta expresión casi con toda seguridad proviene de entre 1476 y 1834, que es el periodo de tiempo en el cual existió La Santa Hermandad. La Santa Hermandad, era un grupo de gente armada, posiblemente el primer cuerpo policial organizado en Europa. Se dedicaban a perseguir a malhechores, bandidos y criminales. Tuvieron un especial apogeo durante la época de los Reyes Católicos, con lo que alrededor de los años 1490 (y con un margen muy amplio), seguramente fue donde se creo o popularizó la expresión de "A buenas horas mangas verdes".

Como el ávido lector ya habrá imaginado, estos soldados tenían un uniforme distintivo formado por un chaleco de piel hasta la cintura que dejaba al descubierto las mangas de la camisa, la cual era verde. Es por ello que eran conocidos como "mangas verdes", aunque también fue muy utilizado el término "cuadrilleros".

Esta policía rural fue bastante eficaz en sus orígenes, aunque sin embargo, algunos historiadores consideran que fue perdiendo eficiencia y disciplina. Es por ello o por la percepción popular de que siempre llegaban tarde al lugar de los hechos, que surgió la popular expresión. Después, su uso se amplió a cualquiera que no se presentase en un lugar a tiempo.

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